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Wernher von Braun

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(1912 – 1977)
Engenheiro alemão naturalizado norte-americano nascido em Wirsitz, cujos trabalhos foram básicos para o desenvolvimento da teoria dos vôos espaciais e das técnicas de lançamento de foguetes e, por isso, denominado de o pai da astronáutica. De uma família de aristocratas, pois seu pai foi ministro da república de Weimar, inicialmente um estudante de fracos resultados em física e matemática, estudou no Instituto Tecnológico de Berlim e na universidade da mesma cidade, onde se formou em física (1934). Ainda estudante começou a desenvolver um programa de foguetes experimentais e seu projeto (1930), entrou para a Sociedade Alemã de Viagens Espaciais, grupo de entusiastas dedicados a experiências com foguetes, e passou a trabalhar para o governo alemão de Adolf Hitler (1932). Com a ascensão de Hitler ao poder (1933), todos os ensaios espaciais foram dedicados a finalidades militares tornando-se diretor do centro de pesquisas de foguetes da base alemã Peenemünde (1937), onde desenvolveu um projeto pioneiro de um ônibus espacial e coordenou a construção dos o mísseis A-4, as famosas bombas V-1 e V-2, utilizadas no final da segunda guerra mundial nos bombardeios a Londres. Filiou-se ao partido nazista (1940), mas no final da 2ª Guerra entregou-se às tropas americanas. Levado para os Estados Unidos, imediatamente começou a trabalhar como diretor de um programa do exército para o desenvolvimento de mísseis, de que surgiram os modelos Redstone, Jupiter-C e Pershing. Naturalizou-se norte-americano (1955) e ocupando o posto de diretor técnico e administrativo na recém-criada Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço (NASA), desempenhou um papel decisivo no programa espacial dos Estados Unidos, desenvolvendo desde o projeto do Explorer 1, primeiro satélite artificial lançado no país (1958), até a construção do foguete Saturno 5, que lançou a Apollo 11 em direção à Lua. Premiado com as mais altas condecorações oficiais, com o fim do programa Apollo (1972), deixou a NASA e assumiu a direção de uma empresa privada dedicada à exploração comercial do espaço, a Fairchild Industries. O pioneiro da teoria dos vôos espaciais morreu em Alexandria, Va., U.S.

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