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Urbain-Jean-Joseph Le Verrier

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(1811 – 1877)
Astrônomo e professor de matemática francês nascido em Saint-Lô, La Manche, que deu início ao período pré-contemporâneo da Astronomia (1837), a partir da Mecânica Celeste de Newton, quando previu por métodos puramente matemáticos, a existência do planeta Netuno. Formado em Química na École Polytechnique, tornou-se professor de astronomia na Escola Politécnica de Paris (1837). Ampliou os conhecimentos astronômicos sobre o planeta Mercúrio, estudou as variações e os movimentos dos cometas e investigou os limites da variação das excentricidades e inclinações das órbitas planetárias. Estudando o comportamento das irregularidades observadas na órbita do planeta Urano previu teoricamente a existência de Netuno, oitavo planeta em ordem de afastamento do Sol, e o segundo descoberto pelo homem, ao atribuí-las à existência de um corpo celeste desconhecido. Urano foi, também, o primeiro descoberto pelo cálculo, antes de sua observação óptica pelo britânico John Adams, astrônomo inglês, e por Johann Galle, astrônomo alemão (1846). Paralelamente ao trabalho daqueles astrônomos, calculou o tamanho e a posição do objeto e forneceu as coordenadas ao diretor do Observatório de Berlim, Galle, que em apenas uma hora de busca encontrou o planeta posteriormente chamado Netuno, a apenas um grau da posição prevista. Com esta façanha, recebeu muitas e merecidas honras e tornou-se diretor do Observatório de Paris (1854). Publicou 11 volumes dos Annales de L´Observatoire de Paris. Restabeleceu a eficiência da instituição, mas esteve afastado do cargo (1870-1873), devido a uma onda de protestos contra atitudes julgadas autoritárias pelos demais funcionários, e morreu em Paris. A constituição física de Netuno é semelhante à de Júpiter, Saturno e Urano, com um reduzido núcleo sólido e espessa atmosfera, composta sobretudo de metano e amoníaco. Completa a sua revolução em torno do Sol em 165 anos, aparecendo ao telescópio na oposição com a magnitude 8, e tem dois satélites, Tritão e Nereida.

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